The effect of language experience on speech perception in noise: a functional magnetic brain imaging investigation

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    Research has demonstrated that speech perception in noise (SPIN) is more difficult in a bilingual’s second language (L2) than in their first (L1). It is thought that this is due to less compensation from top-down linguistic analysis (e.g., use of contextual information), which may result from greater reliance on bottom-­‐up processing (i.e., the auditory signal) resulting in fewer available resources for higher-­ order processing. However, the majority of research to date has compared monolinguals to sequential bilinguals, who learned their L2 following mastery of their L1. This leaves open the question of whether simultaneously learning two languages from birth leads to smaller differences in SPIN across the two languages, and more monolingual-like SPIN in both languages. We used functional magnetic resonance imaging (fMRI) to examine the effect of language experience on SPIN within bilinguals. We tested 32 participants who were simultaneous (i.e., two languages from birth) or sequential bilinguals. Participants listened to sentences in the fMRI scanner that were presented in quiet and in noise in both of their languages, and repeated the final word of the sentence. The predictability of the final word was either high (e.g., Tree trunks are covered with bark) or low (e.g., Betty considered the bark). Preliminary analyses suggest strong effects of predictability that differ as a function of Language and Group, with smaller effects of language in the simultaneous bilinguals. Results will be discussed in terms of the effect of language experience on SPIN and the neural impact of simultaneous versus sequential second language learning.


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